Alcalde Ras Baraka Rechaza Críticas en el Manejo del Agua Contaminada en la Ciudad de Newark

Baraka Battles Critics at Newark Lead Water Crisis Town Hall Meeting4Alcalde Ras Baraka Rechaza Críticas en el Manejo del Agua Contaminada en la Ciudad de Newark

Agencias

Newark, NJ.- Una reunión del City Hall de la ciudad de Newark destinada a abordar públicamente las preocupaciones sobre la actual crisis de contaminación del agua con plomo de Newark se volvió polémica cuando el alcalde Ras Baraka rechazó las críticas sobre cómo manejó el problema.

Hablando ante más de 200 personas en el Centro de Artes Escénicas de Nueva Jersey (NJPAC), Baraka levantó documentos que utilizó para contrarrestar las afirmaciones de que su administración no dijo toda la verdad sobre los altos niveles de plomo en el agua de Newark.

“Hemos tenido esto porque la gente dijo que el alcalde mintió, el alcalde lo encubrió”, dijo Baraka, refiriéndose a los avisos que afirmó que la ciudad emitió en 2017 con respecto al plomo en el agua. “Reconozco que algunas personas pueden haberse confundido. Pero nunca admitiré que el alcalde mintió y ocultó deliberada y deliberadamente algo de lo que les contamos un año antes. Nunca admitiré que permitimos que la gente tome plomo en el futuro de su agua sin decirles “.

El evento NJPAC fue el último capítulo en la crónica continua de la crisis del agua de plomo de Newark. En octubre de 2018, la ciudad comenzó a entregar lo que eventualmente equivaldría a más de 38,000 filtros de agua gratuitos. Pero en agosto, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) reveló los resultados de las pruebas que muestran que de tres filtros proporcionados a los residentes de Newark por la ciudad para reducir el plomo en el agua a niveles seguros, dos no funcionaron.

Al mismo tiempo, la EPA instó a los residentes de Newark después de que la ciudad anunciara que el filtro no usaba agua embotellada para beber y cocinar hasta que los resultados de la prueba del filtro fueran completadas y se realizara un muestreo adicional.Baraka Battles Critics at Newark Lead Water Crisis Town Hall Meeting3

Los resultados de las pruebas iniciales publicadas el mes de Septiembre por los esfuerzos combinados del Departamento de Protección Ambiental de Nueva Jersey (DEP) y la EPA y la Ciudad de Newark muestran que después de recolectar 1,700 muestras de más de 300 hogares de Newark, más del 97% de los filtros PUR emitido por la Ciudad reduce el plomo por debajo de 10 partes por billón, que está por debajo del nivel de acción federal de 15 partes por billón.  Mientras tanto, continúa la distribución de agua embotellada para los residentes de Newark de la mitad occidental de la ciudad que reciben servicio de la planta de tratamiento de agua de Pequannock con líneas de servicio de plomo que se ven afectadas por la contaminación.

Cualesquiera que sean los componentes estadísticos del problema del agua de Newark, las emociones aún se están agotando en la ciudad sobre el tema. A medida que el evento pasó a un panel de discusión en el que varios funcionarios gubernamentales y expertos en salud, incluida la comisionada del DEP, Catherine McCabe, respondieron preguntas que, según los informes, se seleccionaron de la multitud, algunos miembros de la audiencia hablaron de forma independiente.

“No nos ha dicho un montón de nada”, gritó un hombre sentado entre los miembros de la Coalición de Agua de Newark, un grupo de defensa local. “Queremos respuestas”.

“No creo que el objetivo sea responder la pregunta”, respondió Baraka, ya que los miembros del grupo, que incluía al cofundador de Newark Water Coalition, Anthony Díaz, fueron escoltados gradualmente a medida que Díaz afirmaba en voz alta que Baraka no se reuniría con el grupo. “Si estás tratando de evitar que la gente obtenga la información, entonces en realidad estás evitando que le digamos a la gente la verdad sobre lo que está sucediendo. O quieres la información, si o no?”.

Baraka Battles Critics at Newark Lead Water Crisis Town Hall Meeting2Otras voces han protestado por la respuesta de Baraka a la crisis del agua en la corte. El Consejo de Defensa de Recursos Naturales (NRDC), un grupo de defensa ambiental, junto con el Grupo de Trabajadores de Educación de Newark, presentó una demanda contra la ciudad en junio de 2018, alegando que había violado la Ley Federal de Agua Potable Segura. El NRDC sostiene que Newark ha excedido el nivel de acción federal para el plomo en los hogares de Newark desde enero de 2017, no actuó rápidamente después de que se descubrió que su sistema de control de corrosión no funcionaba de manera efectiva, y luego comprendió la gravedad del problema cuando notificó a los residentes.

Baraka se refirió al NRDC al comienzo de la reunión.

“También reconoceré que tal vez deberíamos haber pasado menos tiempo luchando contra el NRDC, que estaba tratando de abusar de nosotros, y tenía un mensaje más claro”, dijo Baraka.

Sin embargo, horas antes del evento NJPAC, el Concejo Municipal aprobó aumentar en $ 240,000 el contrato de servicios profesionales con el bufete de abogados con sede en Washington DC que defiende a Newark en la demanda de NRDC. Eso eleva el costo total del contrato a más de $ 840,000 que la ciudad ha pagado a la empresa durante el último año.

“El dinero se gasta bien porque tenemos que defendernos. Pero preferimos no gastarlo en luchar contra el NRDC”, dijo Baraka durante una conferencia de prensa después del evento, diciendo que no ha habido discusiones recientes sobre el acuerdo sobre la demanda. “Si estuvieran realmente interesados en el bienestar de la ciudad, deberían dejar de tomar nuestro dinero. Salir de la corte, dejarlo en paz y concertar una reunión con el alcalde”.

La aprobación de la apropiación por parte del Ayuntamiento de la firma de abogados se produjo un día después de que Baraka anunciara que al menos algunos de los $ 155 millones adicionales que recibió la ciudad de un contrato de arrendamiento extendido con la Autoridad Portuaria pagarían el servicio de la deuda en un préstamo de $ 120 millones de Essex El condado anunció el mes pasado reemplazar las 18,000 líneas de servicio de plomo en la ciudad. Se espera que el proyecto demore al menos dos años.

El ejecutivo del condado de Essex, Joseph DiVincenzo Jr., quien estuvo presente en la reunión del ayuntamiento, subrayó la urgencia de “poner las tuberías en el suelo lo antes posible”.

“Las cosas se están moviendo en una dirección positiva, pero espero que la gente sea paciente”, dijo DiVincenzo. “Pero no queríamos esperar”.

En cuanto a algunos de los residentes de Newark que asistieron a la reunión, hubo diversos grados de paciencia con la respuesta de la ciudad a la crisis del agua de plomo.

“Ya estoy tratando de mudarme a otro lugar. No sabíamos que había un problema, y tengo una hija pequeña”, dijo Ashton Allen, quien recientemente se mudó a uno de los nuevos edificios de apartamentos del centro. “Pero mientras estoy aquí, espero obtener algún tipo de claridad sobre lo que podemos hacer para ayudar”.

“Este es un problema monumental que debería haberse solucionado hace cuarenta años, cuando el alcalde tenía cinco años”, dijo Luvander Hollaway, un residente de Newark durante 67 años que vive en el centro histórico de James Street Commons. “Necesito saber qué es seguro, y si no es seguro, cuándo lo será. Entonces quiero apoyar lo que se necesita para eliminar el problema”.

“No creo que esto esté afectando solo a un lado de la ciudad y no al otro”, dijo el hermano de Luvander, James Hollaway. “Deberíamos tratar esto como una sola ciudad”.

“Tenemos que confiar en que nuestro suministro de agua es seguro”, dijo Ron Wise, un residente de South Ward que asistió a la reunión del ayuntamiento con su esposa, Avia. “Se trata de la confianza”.

En cuanto a Baraka, enmarcó cualquier debate futuro sobre cómo Newark está manejando la crisis del plomo en el agua a su alrededor: “Las personas que dicen cosas negativas, no se preocupen por mí, porque de eso se trata. No hablen de mi ciudad”. Baraka “Puedo soportar los golpes. Deja de decirle a la gente que nuestra agua es venenosa. Habla de mí. Deja en paz mi maldita ciudad”.